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INSEPARABLE ANGELS: AN IMAGINARY HOUSE FOR WALTER BENJAMIN

2000
Limona Pavillon, Bauhaus Universität, Weimar, Germany
Installation

10 diasec-mounted colour digital photographs 7 – 77 cm x 102 cm, 2 – 41 cm x 61 cm, 1 double-seated chair – 82 cm x 65 cm x 43 cm, 1 double-faced clock – 60 cm, 1 video projection colour with sound – 15 mn

Les Inséparables
2000 – 2008

Permanent Installation
Collection of the Wanås Foundation, Knislinge, Sweden

1 double-faced clock – 3 m

In 2000 Esther Shalev-Gerz developed an artwork as a consideration of an imaginary house for the late philosopher and essayist Walter Benjamin.

Throughout his peripatetic life – constantly moving because of poverty, political reasons or to research, think and write – Benjamin was accompanied by the Paul Klee painting he owned, Angelus Novus; which he discussed, late in his writings, as a depiction of the Angel of History – constantly present in his consideration of the past.

Benjamin’s itinerancy prevents a singular place claiming to be his home, or memorial to his trace. Shalev-Gerz chose to provide him with an imaginary house in the German city of Weimar – a place in which, because of its complex cultural and political heritage, consciousness and resistance of history is emphasised and prevalent. Previously the home of Schiller and Herder and also preserving Goethe’s house, Weimar had offered itself as loyal by becoming host to the National Assembly throughout what became the Weimar Republic years. Eight kilometres near to the city are the Buchenwald and Mittelbau-Dora concentration camp memorials.

Individual elements of this pluralistic installation are entitled Angel and then numbered from Angel 1 through to Angel 10. A video depicts the journey between Weimar and Buchenwald seen through the windshield and passenger windows of a taxi. The driver recounts histories of the places through which he moves. Intermittently, the image stutters, slows down or becomes doubly exposed. In these extended moments another voice is to be heard – reading excerpts from further texts, by Franz Kafka, Heiner Müller, Gersholm Sholem, Klee and Benjamin, also inspired by the Angelus Novus. A clock with two co-joined faces, its hands moving in opposite directions, one backwards to the past, the other forwards to the future is accompanied by a backless chair – stable only when the backs of two sitters meet in the middle. Ten photographic stills show places now halted by having been captured from the video; places where the past necessitates that their remains be rendered forever present.

ANGES INSEPARABLES : LA MAISON EPHEMERE POUR WALTER BENJAMIN

2000
Limona Pavillion, Bauhaus Universität, Weimar, Allemagne
Installation

9 photographies numériques en couleurs montées sous diasec, 7 mesurant 77x102cm, 2 mesurant 41x61cm, 1 chaise double, 82x65x43cm, 1 horloge à double cadran, 60cm, 1 projection vidéo sonore en couleur, 15min

Les Inséparables
2000 – 2008

Installation permanente
Collection de la Fondation Wanas, Knislinge, Suède

1 horloge à double cadran, 3m

En 2000 Esther Shalev-Gerz conçut une maison imaginaire pour Walter Benjamin, le philosophe et essayiste aujourd’hui défunt.

Benjamin, qui mena une vie itinérante en raison des conditions économiques et du contexte politique de son époque, mais aussi pour chercher, penser et écrire, fut accompagné dans ses pérégrinations par le tableau de Paul Klee Angelus Novus dont il avait fait l’acquisition. Ce dernier représentera l’Ange de l’Histoire dans ses derniers écrits.

Du fait de cette errance aucun lieu en particulier ne put prétendre être sa maison, l’endroit où conserver ses traces. C’est dans la ville allemande de Weimar que Shalev-Gerz a situé sa maison éphémère pour le philosophe. Ville chargée d’histoire et de contradictions elle fut autrefois le lieu de résidence de Schiller et Herder. Elle conserve encore aujourd’hui la maison de Goethe. C’est aussi la ville qui accueillit l’Assemblée Nationale tout au long de la république de Weimar. A tout juste huit kilomètres, se trouvent les camps de concentration de Buchenwald et Mittelbau-Dora.

Une vidéo montre le trajet entre Weimar et Buchenwald au travers du pare-brise et de la fenêtre passager d’un taxi. Le chauffeur raconte les histoires des lieux qu’il traverse. Par moment l’image bégaie, ralentit ou se dédouble. Dans ces instants dilatés s’ouvre un espace-temps pour la lecture de textes de Franz Kafka, Heiner Müller, Gershom Sholem, Paul Klee et Benjamin, évoquant tous des anges. Une horloge dotée de deux cadrans conjoints dont les aiguilles tournent en sens opposés est accompagnée par une chaise double sans dossier, n’étant stable qu’à la condition que deux personnes s’y assoient en s’adossant l’une à l’autre. Dix photographies tirées de la vidéo montrent les lieux parcourus désormais figés; des lieux dont le passé nécessite que leurs restes soient rendus à jamais présents.

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